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Atlas Obscura muestra el mundo exótico usando realidad virtual

Atlas Obscura ha construido su marca y su negocio en torno a su misión de ayudar a las personas a descubrir el mundo real. Ahora está experimentando con llevar ese ethos al mundo virtual.


Este verano, el sitio lanzó la primera temporada de Atlas Obscura VR, una serie de videos de realidad virtual que permiten a los espectadores explorar lugares exóticos como los Templos de Damanhur en el norte de Italia, las minas de sal de Salina Turda, Transilvania y la Casa del Misterio de Winchester, California. Los videos, diseñados para el Galaxy Gear VR de Samsung, y producidos por la compañía Start VR, están diseñados en torno a la interactividad: los usuarios pueden elegir sus propios caminos en torno a las experiencias, descubriendo secretos y rutas mientras exploran los entornos virtuales. Las tres ubicaciones principales están unidas por algunas docenas de otros lugares, que se exploran a través de fotos y audio.

La serie VR es un esfuerzo experimental para extender la marca Atlas Obscura a un espacio que le parecería especialmente adecuado. Si bien el sitio ha estado hablando de invertir en realidad virtual durante algún tiempo, no fue hasta que Oculus se acercó a StartVR que Atlas Obscura pudo hacerlo. «Queremos poder contar estas historias sobre el lugar, e inculcar a las personas esta sensación de asombro y admiración en el mundo que los rodea en muchos medios diferentes», dijo Dylan Thuras, cofundador del sitio y anfitrión de los videos de realidad virtual.

Si bien el enfoque de Atlas Obscura se presta bien al poder de transporte de la realidad virtual, Thuras confesó que existe cierta tensión entre la tecnología y la misión del sitio. Atlas Obscura, dijo, funciona mejor cuando «la gente realmente sale al mundo y tiene una experiencia, ya sea con nosotros, o al usar el sitio para encontrar algo sorprendente». Los auriculares VR, por otro lado, tienden a permanecer en el interior, y su uso puede venir a expensas de que los usuarios salgan al exterior.

Sin embargo, Atlas Obscura ha cuadrado en gran medida esta disonancia cognitiva. Si bien la misión central del sitio es alentar a los lectores a ver el mundo, muchos lugares son difíciles de visitar, o peligrosos (como la Isla de la Serpiente en Brasil), o están cerrados a los turistas. Este tipo de lugares pueden ser el complemento perfecto para los proyectos de realidad virtual de Atlas Obscura, y una forma efectiva para que el sitio experimente con la tecnología mientras se mantiene fiel a su misión.

También existe la realidad de que no todos los lectores pueden permitirse visitar los lugares que leen en el sitio. «No siempre es fácil subirse a un avión y pasar una semana en un culto ecológico new-age en las colinas de los Alpes», dijo Thuras, refiriéndose a los Templos de Damanhur.

La inversión de Atlas Obscura llega a pesar de la creencia de Thuras de que la tecnología “sigue siendo una experiencia enormemente alienante para la mayoría de la gente.” A pesar del bombo publicitario, los auriculares de realidad virtual todavía están en las manos de sólo un 5 por ciento de la población estadounidense que utiliza Internet, según Global Web Index. Y todavía no hay una experiencia de realidad virtual única. Mientras que algunos de los primeros usuarios se han unido a los auriculares de gama alta como Oculus Rift, son los dispositivos pequeños y baratos como Google Cardboard los que son accesibles para la persona promedio. La gran mayoría de las personas no han probado la realidad virtual en absoluto. «Es un ambiente realmente confuso en este momento», dijo Thuras, comparando la tecnología actual con los días incómodos de los teléfonos celulares gigantes.

VR aparte, Thuras dijo que podría haber más potencial para Atlas Obscura con realidad aumentada, que comparativamente recibió menos titulares, pero que podría ser más accesible para la mayoría de las personas y estaría más en línea con lo que las organizaciones de noticias ya hacen. El sitio podría, por ejemplo, usar AR para crear superposiciones visuales para mostrar a los usuarios información sobre sus ubicaciones actuales, así como otros lugares interesantes cercanos. No es una idea completamente nueva para Atlas Obscura. El sitio experimentó con una idea similar en 2013 con Field Trip de Google, que se asoció con publicaciones como Atlas Obscura para señalar a los usuarios lugares interesantes a su alrededor.

La realidad aumentada también es mucho más accesible para los usuarios. Si bien las gafas de realidad aumentada para consumidores todavía están en desarrollo en Apple y en otros desarrolladores, las plataformas VR incorporadas en las últimas versiones de iOS y Android ya están ayudando a Quartz y The Wall Street Journal a usar la tecnología en sus aplicaciones.

«Nuestra razón de ser es ayudar a las personas a encontrar experiencias asombrosas en sus entornos, mostrarles que hay historias increíbles y lugares muy cerca de ellos», dijo Thuras. «Ser capaz de hacer eso de una manera que interactúe sin problemas con el entorno real, sería enormemente extraordinario. Atlas Obscura podría ser la voz en tu oído».

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