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Las imágenes más impactantes de Saturno

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Saturno se ha afirmado como el planeta del Sistema Solar con más lunas (superando a Júpiter), según lo anunció esta semana el instituto Carnegie Institution for Science. Los científicos descubrieron 20 lunas previamente desconocidas orbitando alrededor del planeta, lo que le da un total de 82 lunas, sobrepasando las 79 de Júpiter.


Saturno es el sexto planeta del sistema solar contando desde el Sol, el segundo en tamaño y masa después de Júpiter y el único con un sistema de anillos visible desde la Tierra. Su nombre proviene del dios romano Saturno. Forma parte de los denominados planetas exteriores o gaseosos. El aspecto más característico de Saturno son sus brillantes anillos.

Antes de la invención del telescopio, Saturno era el más lejano de los planetas conocidos y, a simple vista, no parecía luminoso ni interesante. El primero en observar los anillos fue Galileo en el año 1610, pero la baja inclinación de los anillos y la baja resolución de su telescopio le hicieron pensar en un principio que se trataba de grandes lunas. Christiaan Huygens, con mejores medios de observación, pudo en 1659 observar con claridad los anillos. James Clerk Maxwell, en 1859, demostró matemáticamente que los anillos no podían ser un único objeto sólido sino que debían ser la agrupación de millones de partículas de menor tamaño. Las partículas que componen los anillos de Saturno giran a una velocidad de 48 000 km/h, 15 veces más rápido que una bala.

El conocimiento del sistema de Saturno fue incrementado enormemente gracias a tres naves espaciales estadounidenses: la sonda Pioneer 11 y las Voyager 1 y 2, que sobrevolaron el planeta en septiembre de 1979, noviembre de 1980 y agosto de 1981, respectivamente. En octubre de 1997 fue lanzada la nave no tripulada Cassini, con destino a Saturno, que incluía también la sonda Huygens para explorar Titán, la mayor y más interesante de las lunas del planeta.

El 26 de abril de 2017, Cassini se adentró en el espacio entre Saturno y sus anillos, cumpliendo su última misión antes de desintegrarse el 15 de septiembre del mismo año. Fue la primera sonda espacial en adentrarse entre el planeta y los anillos.

A continuación una selección de las más impactantes fotografías de Saturno capturadas por la NASA en los últimos años:

En el centro (2017)

NASA
El polo norte de Saturno se encuentra en el centro de su propio dominio. Alrededor se arremolinaban las nubes, impulsadas por los rápidos vientos de Saturno. Más allá de eso orbita el séquito de lunas de Saturno, y las innumerables partículas pequeñas que forman sus anillos. Aunque los polos de Saturno están en el centro de todo este movimiento, no todo viaja a su alrededor en círculos. Algunos de los patrones de la corriente en chorro, como el patrón en forma de hexágono que se ve aquí, tienen formas onduladas e irregulares.
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